Cette startup veut remplacer votre médecin par un chatbot

Le quartier de luxe de Kensington à Londres est un endroit étrange pour fonder une startup technologique, mais Ali Parsa, fondateur et PDG de Babylon Health, est fier de trouver des itinéraires non conventionnels. Dans son bureau à aire ouverte au troisième étage, les plafonds sont ornés de fleurs et de vignes artificielles, et un ingénieur logiciel traverse Astroturf pour prendre quelque chose dans un bol de fruits. La chaleur corporelle générée par les dizaines de programmeurs et de designers dans le grand bureau contribue à l'ambiance des jardins suspendus tropicaux. "Il n'est ici que depuis deux mois", dit la Parsa de 53 ans à bout de souffle, pointant un codeur sur un canapé Ikea couleur sable. Il fait signe à deux autres membres du personnel. "Je ne sais même pas qui ils sont." Babylon Health a connu une croissance rapide avec peu de marketing. Parsa supervise 350 ingénieurs logiciels et une petite équipe de 10 commerciaux (dont l'un est sa femme), mais le logiciel de conseil médical de la startup a trouvé sa place dans les derniers smartphones Galaxy de Samsung et l'une des applications les plus populaires de Chine, WeChat. Il a levé 85 millions de dollars auprès d'investisseurs, dont les fondateurs de la société d'intelligence artificielle de Google, DeepMind, et s'attend à des revenus de l'ordre de dizaines de millions de dollars pour 2018. Des clients comme Barclays et Bupa paient un abonnement trimestriel pour accéder aux médecins et aux logiciels de conseil médical de Babylon que les consommateurs peuvent utiliser pour enquêter sur une maladie. Ils sont attirés par son succès à moderniser une partie du National Heath Service britannique, le système de soins de santé public inefficace du pays. Beaucoup ont essayé d'utiliser la technologie pour améliorer le fonctionnement du NHS, âgé de 70 ans, et la plupart ont reculé devant l'éventail byzantin de 17000 groupes de commissionnaires qui décident comment 164 milliards de dollars en argent de l'État devraient être dépensés chaque année. Parsa a réalisé des progrès substantiels. Son logiciel planifie des consultations vidéo avec des médecins via une application mobile et comprend un chatbot de plus en plus intelligent qui donne des conseils médicaux (mais pas encore un diagnostic). Mercredi, Babylon a annoncé que son robot IA avait réalisé une «première mondiale» en identifiant les problèmes médicaux aussi précisément qu'un expert humain. Les médecins britanniques obtiennent un score moyen de 72% à l'examen MRCGP du Royal College of GP; Le bot de Babylone a obtenu 81%. Il y a deux ans, le NHS a pris des terrains de centaines d'entreprises pour remplacer certains services de soins primaires; parmi eux se trouvait Babylone, dont le robot de diagnostic n'avait pas encore été construit. "Ils étaient honnêtes sur ce que cela pouvait faire et ne pouvait pas faire", explique Sam Shaw, qui faisait partie du panel qui a entendu le discours de Babylon. Aujourd'hui, plus de 26000 citoyens du nord de Londres accèdent au NHS via l'application Babylon, obtenant des rendez-vous vidéo mobile sur demande d'un réseau de 250 médecins salariés qui travaillent à temps plein pour Babylon, principalement à domicile, gagnant environ 112000 $ par an. Les patients reçoivent les ordonnances envoyées à la pharmacie la plus proche ou peuvent rencontrer un médecin Babylon dans l'une des six cliniques de la ville s'ils en ont besoin (environ 10% le font). Quelque 20000 personnes de plus sont sur la liste d'attente du NHS pour remplacer leur clinique de médecine générale habituelle par l'application Bablyon, et le NHS England est sur le point de réaffecter 26,5 millions de dollars aux cliniques physiques, perdant ces patients pour aider à payer Babylon pour la forte demande. environ 80 $ par an pour s'occuper de chaque patient, de la même façon, il paierait un cabinet de médecin généraliste. Parsa admet qu'il ne facture pas moins l'État, mais les patients obtiennent un service plus accessible, et avec le temps, le gouvernement économisera de l'argent ailleurs. C'est un défaut potentiel si un autre service de santé numérique entre en jeu et sape Babylone avec un service moins cher. Mais Parsa souligne que près d'un tiers des utilisateurs de Babylon voient ses médecins virtuels en dehors des heures de travail des cliniques physiques, la nuit ou le week-end. Beaucoup de ces personnes se rendaient aux urgences d'un hôpital à un coût supplémentaire de 130 $ par visite au NHS. Au Royaume-Uni, la visite Accident & Emergency est gratuite et de nombreux hôpitaux utilisent de manière flagrante un service de médecin généraliste en dehors des heures d'ouverture. Entre-temps, Parsa a construit un accès sain aux licences commerciales pour son logiciel de chatbot alimenté par l'IA, mais les marges plus élevées concernent la prestation de soins de bout en bout pour des fournisseurs comme le NHS. «Le dollar par personne» est plus élevé avec les services cliniques, dit-il. Maintenant, avec un autre accord de licence de 100 millions de dollars dans le pipeline, il utilisera les nouveaux fonds pour gonfler son minuscule personnel de vente. Il présentera également Babylon, qui a de petits bureaux à San Francisco et à New York, dans le cadre de la solution au système de santé incroyablement alambiqué et coûteux (les États-Unis dépensent 3,3 billions de dollars par an en soins de santé, un tiers du total mondial). Des assureurs américains comme Aetna, UnitedHealth et Kaiser Permanente travaillent déjà avec un éventail de sociétés de télémédecine, qui peuvent désormais être remboursées dans plus de 30 États. Teledoc, basé à Purchase, New York, est l'un des plus importants. Ses revenus ont doublé au premier trimestre de 2018 pour atteindre 89,6 millions de dollars, les abonnés étant passés à 20 millions. Dans ce marché bondé, Babylone est l'option la plus futuriste. Parsa a investi des millions de dollars dans l'intelligence artificielle en essayant de reproduire le cerveau d'un médecin avec une vaste base de connaissances et un moteur d'inférence. Seulement 15% des utilisateurs de Babylon finissent par voir un médecin en personne, mais de la même manière qu'Uber construit des voitures autonomes pour remplacer les conducteurs, il veut que moins de gens voient des médecins en vidéo et plus que leurs problèmes soient résolus par le chatbot intelligent de Babylon. Le bot offre des conseils médicaux avant de consulter un médecin, et depuis le lancement de la société en 2014, il y a eu une baisse de 40% des demandes d'appels vidéo parce que cela devient plus intelligent, explique Babylon. «Personne au monde n'a construit cette plate-forme complète de bout en bout en IA», explique Parsa. Dans la Silicon Valley, Parsa ressemblerait à votre technologie de variété de jardin révolutionnaire, mais avec ses tenues colorées et ses incursions dans l'hyperbole ("Si nous jouons bien nos cartes, … nous devrions être l'une des plus grandes entreprises du monde"), il s'en tient dans la Grande-Bretagne boutonnée. Ses concurrents, et même ses investisseurs, se méfient. «Ali ne fait fondamentalement pas de distinction entre aujourd'hui et demain», explique un des premiers contributeurs. "Ce qu'il vous dit vraiment, c'est quelque chose qui va être construit dans le futur." Les concurrents en santé numérique disent que se vanter du robot-médecin de Babylone alimenté par l'IA érodera la confiance dans la télémédecine si elle ne fonctionne pas correctement. La communauté conservatrice britannique du capital-risque préfère des paris plus sûrs comme Kry, un petit service suédois de télémédecine dont les ventes annuelles sont estimées à environ 20 millions de dollars. Kry n'investit pas dans l'IA haut de gamme, mais cela n'engendre pas non plus des débats politiques sur la fin des soins de santé socialisés, déclare l'investisseur babylonien Hussein Kanji de Hoxton Ventures. «Au Royaume-Uni, qui diable lui écrit son chèque?» Mettez ceci à Parsa et il s'assombrit. Ces critiques sont des personnes «dont la maman et le papa ont mis dans les meilleures écoles et universités», dit-il, tripotant furieusement un anneau métallique qui est censé mesurer sa fréquence cardiaque, maintenant probablement de quelques battements. «Ils n'ont jamais pris de risques personnels. Et puis ils viennent vers des gens comme nous, qui ont dû aller nous-mêmes de l'autre côté de la planète, vivre seuls, au seuil de la pauvreté. »P arsa est née et a grandi dans la province de Gillan, dans le nord de l'Iran, jusqu'au milieu du parents de classe qui possédaient une maison individuelle et qui ont emmené Parsa et sa sœur en vacances à la plage en mer Caspienne. Ils étaient également des militants politiques de gauche et Parsa est devenu un jeune leader du parti d'opposition à l'adolescence, une poursuite très risquée alors que la révolution de 1979 a vu le Shah jeter des militants en prison, ou pire. Lorsque les ayatollahs ont fermé les universités, le père de Parsa l’a conduit à la frontière déguisé en paysan afghan pour rencontrer un passeur. Le jeune Parsa de 17 ans a été empêché de faire ses adieux à son père et est monté dans un bus qui l'a conduit au nord de l'Afghanistan, puis à Karachi, au Pakistan. Là, il a rencontré un oncle qui l'a envoyé dans un autre monde: Swansea, au Pays de Galles. Parmi les collines et les moutons, Parsa est devenue très autosuffisante. Il apprit l'anglais en utilisant des livres de la bibliothèque et se soumit aux examens du secondaire britannique tout en survivant à l'aide sociale. Estimant à tort qu'il aurait l'air plus prestigieux sur son dossier, il a voyagé à travers le pays pour passer les examens dans la ville de Cambridge. Bien qu'il ait fini par se qualifier pour Oxford et Cambridge, il pensait qu'il aurait plus d'impact dans la capitale du Royaume-Uni et a étudié l'ingénierie à l'University College London. Il a de nouveau plongé dans la politique étudiante, rejoignant le conseil d’administration de l’Union nationale des étudiants, une collection de syndicats d’étudiants, et a bousculé les autres dans les débats. Mairi Johnson était une militante étudiante écossaise canadienne blonde lorsqu'elle a rencontré l'Iranien avec un accent impossible à repérer lors d'une réunion en 1989. «Il se moquait des critiques de la Corée du Nord», se souvient-elle. «Il a frotté contre l'autorité.» Ils se sont rendus à des manifestations à travers l'Europe, puis se sont mariés. Laissant ses jours d'étudiant de gauche fermement derrière, Parsa a fait volte-face et est devenu un banquier d'investissement dans la ville, donnant des conseils sur les fusions et acquisitions dans les médias et les télécommunications pour Credit Suisse et Goldman Sachs. Il a quitté la banque en 2003 et a fondé Circle, une entreprise de soins de santé qui dirigeait des hôpitaux pour des patients privés et pour le compte du NHS. En 2011, Circle est devenu public, avec la moitié de ses capitaux propres détenus par le personnel et les cliniciens et les revenus annuels à 265 millions de dollars. Un an plus tard, Parsa s'est disputé avec le conseil d'administration après avoir poussé trop fort pour des initiatives risquées comme un partenariat en Chine et, selon une personne connaissant la situation, a été licenciée. Parsa nie avoir été licencié. "Ils n'aimaient pas qu'il soit franc", explique Johnson, qui dirige les partenariats chez Babylon. «Il choisit des terrains controversés pour mener des batailles.» À mesure que de plus en plus de clients publics et privés utilisent la plate-forme Babylon, ils connaîtront le défi permanent que l'IA apporte souvent: la confusion sur son véritable retour sur investissement. Le NHS a l'habitude de réduire les coûts en remplaçant les experts par des travailleurs moins chers. En 2010, le gouvernement a remplacé une hotline téléphonique composée d'infirmières, appelée NHS Direct, par du personnel du centre d'appels lisant des scripts, appelée NHS 111. L'objectif était de réduire les coûts par patient de 27 £ (36 $) par appel à 6 £ (8 $ ) un appel. «Ce fut un désastre», explique Jean Challiner, l'ancien directeur de NHS Direct. La recherche montre que plus vous placez votre personnel qualifié près de la porte d'entrée, meilleurs sont les résultats pour les patients. Au lieu de baisser, les renvois coûteux vers les cliniques et les salles d'urgence sont passés de 12% à «au nord de 20%», explique Challiner. Quelque chose de similaire pourrait arriver aux robots documentaires de Babylon malgré le fait que de nombreuses personnes sont déjà conditionnées à googler leurs problèmes de santé. «Je saute le triage et je vais directement chez le médecin», explique Laura Winn, une Londonienne de 25 ans qui utilise le service d'abonnement de 80 $ de Babylon Health pour obtenir les médicaments dont elle a besoin pour les migraines et le rhume des foins. "Si je comprenais les avantages du triage de Babylon, je l'utiliserais davantage." Le fondateur de Bablyon Health, Ali Parsa, a levé 85 millions de dollars auprès d'investisseurs, dont les fondateurs de la société d'intelligence artificielle de Google, DeepMind. et s'attend à ce que les revenus se situent dans les dizaines de millions de dollars pour 2018.COPYRIGHT LEVON BISS 2018L'expérience de Winn va à l'encontre de l'affirmation de Babylon selon laquelle les gens demandent moins d'appels vidéo avec des médecins. Des concurrents comme Eren Ozagir, le PDG de Push Doctor, un service de télésanté, soupçonne Babylone d'être joué par ses utilisateurs. Les assureurs font de l'argent parce que l'utilisation est faible et que la non-participation est élevée, dit-il, mais proposez un médecin 24h / 24 et 7j / 7, et cela bascule. «Vous devez cesser de fournir des médecins», dit-il. «Vous commencez à introduire le chat parce qu'il est plus efficace, mais ce n'est pas le cas. La conversion en chat prend plus de temps qu'en vidéo. »La réponse à tout cela, bien sûr, est de rendre le chatbot médical de Babylone si intelligent et intéressant que les gens n'essaieront pas de le contourner comme la plupart des gens essaient de contourner le client de téléphone automatisé appels de service. Mais Babylone a encore du chemin à faire. À l'automne 2017, Hamish Fraser, professeur de cybersanté au Leeds Institute of Health Sciences, a testé Babylon Health contre ses rivaux Ada et Your.MD sur une série de maladies, en utilisant les données cliniques du NHS. "Les résultats sont assez clairs", dit-il. "Babylon n'a pas du tout bien fait." Sur Twitter, les médecins et les utilisateurs ont pris le plaisir de publier des réponses glitchy du chatbot, y compris une qui a diagnostiqué à tort une crise cardiaque potentielle comme une attaque de panique. Un porte-parole de Babylone insiste sur le fait que le système s'améliore et pointe l'étude récemment publiée comme preuve. À la fin de 2018, Babylon vendra l'accès au cerveau d'un médecin artificiel qui peut également agir en tant que nutritionniste et psychologue. «Au bout du compte, nous sommes une entreprise technologique accidentelle», dit-il. Il affirme que le cœur d'Amazon n'a jamais été dans le cloud computing mais dans le commerce de détail. Babylone, qui vise à devenir aussi grande un jour, a une perspective similaire. «Notre cœur est dans la prestation des soins.» Contactez Parmy Olson à polson@forbes.com ou suivez-la sur Twitter @parmy. Photo de couverture d'Ali Parsa par Levon Bliss.