L'économie implosée du Venezuela déclenche la crise des réfugiés

Un mercredi pluvieux avant Pâques, des centaines de migrants vénézuéliens sont entrés dans la cour aux murs de briques du refuge Divine Providence dans la ville frontalière colombienne de Villa del Rosario, se sont assis à de longues tables basses en bois et ont attendu patiemment le déjeuner. Un prêtre a dirigé la messe avant que des dizaines de bénévoles de l’église ne servent des bols fumants de riz, de lentilles et de saucisses. Les migrants rentrèrent. Beaucoup portaient des vêtements usés. Leurs joues enfoncées et leurs membres nerveux suggéraient que c’était le premier repas décent depuis des jours. Les enfants étaient pieds nus. Un homme clopinait avec des béquilles, sa jambe droite amputée sous le genou. Un autre a poussé une femme âgée dans un fauteuil roulant. Ce sont les victimes fatiguées et souvent désespérées de la pire crise migratoire de l’histoire récente de l’Amérique latine. Certains étaient arrivés du Venezuela ce matin-là, fuyant les pénuries alimentaires, l’hyperinflation, l’effondrement de l’économie, la maladie et la violence. D’autres étaient en Colombie depuis des jours ou des semaines, cherchant du travail, cherchant de la nourriture, dormant dans les rues et évitant l’expulsion. Pendant que les yeux du monde étaient tournés vers la crise des réfugiés syriens et l’exode des musulmans rohingyas du Myanmar, l’aide humanitaire du Venezuela la catastrophe est passée relativement inaperçue. Mais le grand nombre de personnes qui fuient maintenant le pays change la donne. Selon le HCR, 5 000 migrants partent chaque jour: à ce rythme, 1,8 million de personnes, soit plus de 5% de la population du Venezuela, partiront cette année.

Vénézuéliens dans une salle à manger gérée par une église à Cúcuta, Colombie © Reuters
La Croix-Rouge et l’ONU ont lancé des appels le mois dernier et l’Agence américaine pour le développement international a fait un premier don à ce qui est susceptible de devenir un fonds de secours plus important. L’implosion du Venezuela, qui se construit depuis un certain temps, devient un désastre international. « Cette crise au Venezuela, qui se propage maintenant dans la région élargie, est d’origine humaine », explique Mark Green, directeur de l’USAID. Il a blâmé les «politiques délirantes et inhumaines» du gouvernement de gauche du président Nicolás Maduro, qui «ont exacerbé une crise humanitaire évitable». Il n’en a pas toujours été ainsi. Pendant des décennies, le Venezuela a été un importateur net de personnes, attirant les Européens avec des emplois pétroliers lucratifs. Il y a une génération, c’était le pays le plus riche d’Amérique latine.

Lorsque Hugo Chávez est arrivé au pouvoir en 1999, lançant la «révolution bolivarienne» socialiste, certains riches Vénézuéliens sont partis, craignant le communisme à la cubaine. Mais la grande majorité est restée et beaucoup ont bénéficié des avantages des programmes sociaux financés par le pétrole de M. Chávez. Ce n’est que récemment, avec M. Maduro à la barre, l’effondrement de l’économie et l’effondrement de la révolution, que les Vénézuéliens sont partis en masse. « Nous sommes potentiellement confrontés à la plus grande crise de réfugiés dans notre hémisphère de l’histoire moderne », explique Shannon O’Neil, senior membre pour l’Amérique latine au Council on Foreign Relations de New York.

La crise des chiffres

Des gens font la queue devant un supermarché de Caracas en novembre de l’année dernière © AFP

13 000%

Taux d’inflation prévu au Venezuela cette année, selon le FMI. L’économie devrait se contracter à nouveau

66%

Hausse des décès liés à la grossesse en un an, selon la ministre de la Santé Antonieta Caporole. La mortalité infantile a également augmenté de 30%. Mme Caporole a été licenciée après avoir fait cette déclaration

79%

Pourcentage d’hôpitaux vénézuéliens qui ont peu ou pas d’eau courante, selon des recherches dirigées par l’opposition Beaucoup se dirigent vers l’ouest de la Colombie qui, sortant d’un long conflit civil, est mal équipée pour les recevoir. Il y a maintenant plus de 600 000 Vénézuéliens en Colombie, deux fois plus qu’il y a un an. Des milliers de personnes ont coulé sur la passerelle qui sépare la ville vénézuélienne de San Antonio de la ville colombienne de Cúcuta. Promenez-vous dans les rues de Cúcuta et vous trouverez des Vénézuéliens partout, vendant des cigarettes aux feux de circulation, travaillant comme des prostituées, dormant dur.

«J’ai passé ma première semaine à Cúcuta à vendre des arpas dans les rues, puis des empanadas, puis des bouteilles d’eau – tout pour gagner un peu d’argent», explique Yamileth Medina, 27 ans, qui a quitté le Venezuela en juillet. Lorsque son mari Alejandro et leur fils de quatre ans l’ont suivie, ils ont été volés à bout portant alors qu’ils se rendaient à la frontière. Le passeport d’Alejandro a été volé et il n’est arrivé en Colombie qu’en plaidant auprès des gardes-frontières. La famille demande le statut de réfugié et attend de savoir si elle sera renvoyée au Venezuela. «Je ne peux pas supporter l’idée de rentrer», explique Mme Medina. «Je déteste l’idée que mon fils grandisse dans cet environnement.» Bien que la Colombie ait subi le plus gros de l’exode vénézuélien, elle est loin d’être la seule. Le HCR indique que 40 000 migrants vénézuéliens sont arrivés au Pérou au cours des deux premiers mois de cette année. Des milliers d’autres ont émigré au Panama, en Équateur, au Chili, en Espagne, aux États-Unis et au-delà. Des bateaux transportant des migrants vénézuéliens ont atterri sur des îles des Caraïbes. En janvier, l’un d’eux a chaviré au large de Curaçao, tuant au moins quatre personnes. Le nombre de Vénézuéliens demandeurs d’asile à l’étranger a augmenté de 2 000% depuis 2014. Le Brésil est un autre des pays à avoir reçu un énorme afflux. Au total, les autorités et les organisations internationales estiment que quelque 70 000 Vénézuéliens ont fui vers le sud vers le Brésil. « Nous mourons de faim », explique Purificación Rivero, une femme de 52 ans de la tribu Warao qui a parcouru 700 km à Boa Vista au Brésil. «Trois membres de ma famille – un petit-fils, un fils et une tante – sont déjà morts de faim. Je blâme le gouvernement vénézuélien, qui laisse mourir les pauvres. »

Le président vénézuélien Nicolás Maduro devrait rester au pouvoir après les élections du 20 mai © AFP
L’effondrement du système de santé vénézuélien a provoqué une résurgence de maladies depuis longtemps vaincues. Le gouvernement ne fournit plus de données médicales fiables et lorsque le ministre de la Santé a révélé l’année dernière que le nombre de cas de paludisme avait bondi de 76% en un an, les décès liés à la grossesse avaient augmenté de 66% et la mortalité infantile avait grimpé de 30%, a-t-elle ajouté. a été rapidement limogé. Un récent sondage mené par l’opposition a suggéré que 79% des hôpitaux vénézuéliens ont peu ou pas d’eau courante. L’époque où le gouvernement Chávez s’enorgueillissait de soins médicaux décents pour les pauvres est révolue depuis longtemps. « . Les taux de VIH et de sida ont augmenté au Venezuela à des niveaux jamais vus depuis les années 80. La rougeole, éradiquée dans une grande partie de l’Amérique latine, est revenue. Sur les 730 cas confirmés dans la région l’année dernière, tous sauf trois se trouvaient au Venezuela. Alors que les gens fuient, ils emportent la maladie avec eux. Au cours des premiers mois de cette année, il y a eu 14 cas confirmés au Brésil et un en Colombie. Les 15 victimes étaient des migrants vénézuéliens. « Le taux de mortalité infantile est comparable à celui du Pakistan et le taux de pauvreté de 85% est comparable à celui d’Haïti et de l’Afrique subsaharienne », explique Dany Bahar de la Brookings Institution à Washington. «Les gens fuient parce que s’ils restent, ils meurent. Ils meurent parce qu’ils n’ont pas assez de nourriture pour manger, ils meurent parce qu’ils contractent le paludisme et ne peuvent pas recevoir de traitement, ils meurent parce qu’ils ont besoin de dialyse et ne peuvent pas l’obtenir. »Ceux qui survivent et sortent font face à de redoutables défis une fois ils traversent la frontière. En Colombie, la moitié des migrants affluent vers Norte de Santander, l’un des départements les plus anarchiques du pays. Alors que le groupe de guérilla marxiste, les Farc, s’est désarmé dans le cadre du processus de paix historique du pays, deux groupes plus petits, l’ELN et l’EPL, se battent au nord de Cúcuta, et deux gangs criminels, les Rastrojos et les Urabeños, se disputent pour le contrôle des routes de contrebande à destination et en provenance du Venezuela. Les organisations non gouvernementales à Cúcuta affirment que, par désespoir, de nombreux migrants vénézuéliens dérivent vers le crime organisé et le commerce de la cocaïne en Colombie.L’ironie de la migration de masse du Venezuela vers la Colombie n’est pas perdue pour les résidents locaux. Pendant des décennies, c’était l’inverse. Pendant le conflit civil en Colombie, près de 4 millions de personnes ont fui vers le Venezuela, alors stable et prospère. Maintenant, beaucoup reviennent. José Domingo Sequeda a quitté la Colombie en 1979. Aujourd’hui âgé de 63 ans et vivant dans la ville vénézuélienne de Valence, il envisage de vendre et de retourner en Colombie. «Il ne le veut pas, car le Venezuela lui a donné tout ce qu’il a», explique sa fille Yurelys, qui a quitté le Venezuela en janvier et vit maintenant à Cúcuta. «Mais la situation est devenue insupportable.» Alors que le nombre de migrants monte en flèche, les tensions avec les populations locales augmentent, en particulier dans le nord du Brésil où les villes frontalières sont trop petites pour absorber un grand nombre de nouveaux arrivants. On compte maintenant environ 40 000 Vénézuéliens à Boa Vista, la capitale de l’État de Roraima, soit 10% de la population de la ville. «C’est la première fois qu’un flux de personnes à la frontière est provoqué par une crise politique dans un pays voisin», explique Doriedson Silva, coordinatrice de la protection civile de l’État de Roraima.

A Caracas, où l’armée supervise la distribution de vivres, les gens font la queue pour acheter de la viande © AFP
Dans la ville voisine de Mucajaí, deux Vénézuéliens ont tué un Brésilien lors d’une bagarre dans un bar le mois dernier, selon des responsables, incitant les habitants à incendier un immeuble abritant des migrants. «Certains disent que nous sommes un fléau, rien que des cochons sales», explique Richard Gil, un Vénézuélien de 51 ans arrivé au Brésil il y a un mois. « Mais nous sommes des familles décentes et nous en payons tous le prix. » En Colombie aussi, l’animosité envers les Vénézuéliens augmente et en février, le gouvernement a resserré les contrôles aux frontières. Mais la frontière est longue de 2 200 km – la distance entre Londres et Athènes – et est presque impossible à contrôler correctement. «Le resserrement de la frontière ne retiendra pas les gens au Venezuela», explique Francisca Vigaud-Walsh, avocate principale à Refugees International à Washington. «Cela ne fera qu’augmenter la criminalité, la contrebande et le trafic, y compris le trafic sexuel.» Il est difficile de voir ce qui pourrait changer au Venezuela pour endiguer l’exode. L’économie s’est contractée de 40% en cinq ans et devrait encore se contracter. Le FMI prévoit que l’inflation atteindra 13 000% cette année. Il y a une élection présidentielle le 20 mai, mais il ne fait aucun doute que M. Maduro fera en sorte qu’il gagne. Il refuse d’autoriser l’aide humanitaire dans le pays, ce qui signifie que ses citoyens continueront à partir. Face à cette réalité, les organisations d’aide internationales concentrent leurs efforts en dehors du Venezuela. L’USAID a promis 18,5 millions de dollars pour aider les migrants en Colombie et le HCR a lancé un appel pour un montant initial de 46 millions de dollars. La Croix-Rouge a réclamé 2,2 millions de francs suisses (2,3 millions de dollars) pour aider 120 000 Vénézuéliens en Colombie. Mais ces chiffres sont minuscules par rapport à l’ampleur du problème. Brookings estime le coût des soins aux migrants vénézuéliens entre 2,8 et 5,2 milliards de dollars – argent qui n’a pas encore été collecté. Entre-temps, le travail incombe aux organisations caritatives locales, aux ONG et à l’Église catholique. Au refuge de la Divine Providence, l’évêque de Cúcuta, Víctor Manuel Ochoa, glisse dans la cour dans sa soutane blanche et sa courgette écarlate, réconfortant les migrants affamés. La situation est bien pire qu’il y a un an lorsque les déjeuners ont commencé. «Premièrement, le nombre de personnes arrivant a bondi, deuxièmement, ils voyagent de plus en plus pour se rendre ici depuis l’intérieur du Venezuela et, troisièmement, leurs besoins sont plus importants. Ils sont plus désespérés. « Nous leur donnons ce que nous pouvons, avec amour et affection, mais nous ne pouvons tout simplement pas nourrir tout le monde. »

Les élections détournent l’attention

Faire face à la crise migratoire du Venezuela serait déjà assez difficile dans le meilleur des cas, mais la perspective d’élections présidentielles imminentes non seulement au Venezuela, mais aussi en Colombie et au Brésil voisins rend les choses encore plus difficiles. Les Vénézuéliens se rendent aux urnes le 20 mai pour choisir un nouveau président lors d’une élection qu’une grande partie de la communauté internationale a déjà rejetée comme une farce. Nicolás Maduro veillera certainement à ce qu’il scelle son emprise sur le pouvoir pendant encore six ans. Il n’y a pas grand-chose à suggérer qu’il changera de cap s’il est réélu. Une semaine après le scrutin vénézuélien, les Colombiens voteront pour un nouveau président. En supposant que personne ne gagne au premier tour, le résultat sera décidé lors d’un second tour en juin. Et puis c’est au tour du Brésil. Le plus grand pays d’Amérique latine choisira un nouveau leader en octobre. Rien n’aide les pauvres Vénézuéliens qui ont quitté leur pays. Comme c’est généralement le cas pendant les campagnes électorales, les politiciens se concentrent sur les problèmes nationaux et n’ont ni le temps ni l’appétit pour s’attaquer aux problèmes complexes de politique étrangère, même si ces problèmes ne sont plus strictement «étrangers» et se répandent dans leur propre pays. En Colombie, le favori dans les sondages est Iván Duque, un jeune sénateur de droite qui a parlé avec passion de la nécessité de trouver une solution à la crise vénézuélienne. S’il gagne, les relations entre les deux nations – déjà mauvaises – risquent de se détériorer davantage. Au Brésil, l’emprisonnement de l’ancien président Luiz Inácio Lula da Silva a ouvert le champ. Avec le début de la campagne électorale, très peu de politiciens parlent encore de la nécessité de traiter avec le Venezuela. Il y a peut-être une lueur d’espoir. Une fois les élections terminées, les nouveaux présidents pourraient être persuadés de prendre le relais vénézuélien. Il y a au moins de la place pour une nouvelle approche. Mais pour l’instant, les dirigeants politiques des trois pays se tournent vers l’intérieur et non vers le problème le plus pressant de l’hémisphère.